The Afghans – A different perspective

German photographer Jens Umbach travelled to the north of Afghanistan to pay tribute to the people affected by the German military mission.Photo project The Afghans

The many faces of Mazar-i-Sharif

This old man is one of more than 100 Afghans that German photographer Jens Umbach has captured during his visits to the northern city of Mazar-i-Sharif.

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Rückkehr des Terrors in Kundus?

Ein Jahr nach dem Fall sind Großteile der afghanischen Provinz Kundus weiterhin umkämpft. Die Taliban stehen von den Toren der gleichnamigen Hauptstadt. Die Bewohner rechnen jederzeit mit der Rückkehr des Terrors.

Leben in Kundus (Foto: DW)

Ali Sina weiß noch genau, was an diesem Tag vor einem Jahr passiert war, als die Taliban die Stadt einnahmen. Er war selbst in Kundus, als die Taliban-Kämpfer einmarschierten. “An diesen Tagen lebten die Menschen in Horror und Schrecken. Viele Gebäude wurden zerstört. Die Läden wurden geplündert. Etwa acht bis neun Tage konnten die Bewohner ihr Zuhause nicht verlassen. Niemand war in der Stadt. Es gab kein Brot, kein Wasser und keinen Strom”, sagt Ali.  Es ist ein Jahr her, dass die Taliban nordafghanische Stadt Kundus einnahmen. Vor zwei Jahren stand hier noch ein großer Militärstützpunkt der deutschen Bundeswehr. Nach deren Abzug fiel die ehemalige Militärbasis in die Hände der radikal-islamischen Kämpfer. Das war der größte Erfolg der Terrororganisation seit dem Sturz der Talibanregierung in 2001. Continue reading

Afghanistan in 2015 – Withdrawing pledges to withdraw

2015 was a troubled year for Afghanistan. With the Taliban and IS achieving temporary success within the country, NATO was forced to revise its troop withdrawal plans.

An Afghan army soldier stands guard at the attack site at Kandahar airport, southern Afghanistan

The Afghan security forces were expected to assume full responsibility for defense and security within their country for the first time this year. At the end of 2014, NATO’s combat mission concluded, leaving its follow-up mission “Resolute Support” to merely observe, advise, and train the Afghan army. For this mission, more than 10,000 NATO troops remained in Afghanistan. 850 of the soldiers were provided by the German military.

While Afghan forces were taking the reins on ensuring peace and order within the country, initiatives for a peace process with the Taliban were being pushed forward. In the spring of 2015, it looked as though the peace talks were off to a good start, but these hopes were soon dashed.

Mullah Mohammed Omar FBI wanted picture

Fractured Taliban

The confirmation of the death of Taliban leader Mullah Omar ended the first fragile successes of the initial peace talks. It was said that Omar – who supposedly died in 2013 – campaigned for the talks and supported them as long as they involved the conclusion of the NATO mission in Afghanistan. After the Afghan government announced his death – and the Taliban confirmed it – in July of 2015, the basis for the peace negotiations fell apart.

The new leader of the Taliban, Mullah Akhtar Mansour, rejected a rapprochement between the parties. Despite numerous rumors about an internal rift in the Taliban – some of its fighters supposedly refused to recognize Mansour as their leader – the militant group proved its strength by increasing the number of attacks.

According to a semi-annual report from the UN, the number of casualties reached a new peak in 2015. Around 5,000 civilians died as a result of the violence in the first half of the year.

“The fact that the Taliban was able to weather so many challenges this year – particularly a difficult leadership transition – will give it confidence for the next year,” argued Michael Kugelman, a South Asia expert at the Washington-based Woodrow Wilson Center.

“At the end of the day, the Taliban still has two things working in its favor: a continued relationship with Pakistan, which will afford it sanctuary; and an Afghan government perceived as weak and ineffective, which could help spark recruitment,” the analyst told DW.

The fall of Kunduz

Taliban fighters pose for a photo next to a UN vehicle which they used in Kunduz, Afghanistan after taking parts of the city

Despite many previous signs of a deteriorating security situation in the country, the fall of the provincial capital of Kunduz in northern Afghanistan signalled a turning point in the eyes of NATO.

For a few days (from September 28 until October 13), parts of this strategically-located city were in the hands of the Taliban. Images of fleeing Afghan security forces were seen around the world. The Taliban took triumphant selfies with locals in Kunduz and patrolled the streets in state police cars. According to the UN, around 850 people were killed. The fall of Kunduz was a serious blow to the morale of the Afghan military and the police.

With the temporary fall of Kunduz, it became obvious that Afghanistan is not in the position to defend itself. “I’m quite sure that the fall of Kunduz, as well as the growing threat of IS in Afghanistan, figured prominently in President Obama’s decision to halt the US troop withdrawal,” Kugelman told DW.

For its part, the German government wants to increase the number of troops it stations in Afghanistan to 980 next year. For Thomas Ruttig, co-director of the Afghanistan Analysts Network, this figure is by no means sufficient.

“To only slightly increase the number of soldiers in Afghanistan and to only do a little more than what had been done before is inadequate. It fails to address the real problems.” In addition to massive problems on the security front, the country is also afflicted by a raft of social, economic and institutional challenges, Ruttig said.

Afghan refugees

A consequence of this precarious state of affairs is the exodus of huge numbers of Afghans seeking better lives elsewhere. In 2015, over 140,000 Afghans fled to Europe, a majority of them to Germany.

According to the German Federal Office for Migration and Refugees, more than 31,000 refugees from Afghanistan were registered in November, alone. After the Syrians, the Afghans are now the second largest group of asylum seekers.

“We are doing everything in our power so that Afghans do not believe it is necessary to leave the country,” Sayed Zafar Hashemi, spokesman for Afghan President Ashraf Ghani, recently told DW. In an interview with DW’s Conflict Zone, President Ghani said the refugees in Europe wouldn’t become more than “dishwashers.” He emphasized, that it is not possible for refugees to economically rise in Europe and the only chance for a career lies in Afghanistan.

For Alexey Yusupov, director of the Freidrich Ebert Foundation in Kabul, this trend towards fleeing Afghanistan originated from tactically circulated misinformation from human smugglers and lenders. “It is not only about rhetoric, but it is also about concretely and actively tackling these networks,” Yusupov told DW. Until now, these measures have failed as more and more people continue to flee Afghanistan. “People need to realize that they can change their living conditions for the better, so that they will stay,” he asserted.

The Afghan government has developed programs which will try to tackle this issue in the coming year. One example is a project called “Jobs for Peace,” an initiative supported by Germany, which will create jobs in Afghanistan. Only time will tell whether or not the feeling of hopelessness can be averted in 2016.

Rückzug vom Rückzug

2015 war ein unruhiges Jahr für Afghanistan. Taliban und IS konnten zeitweise Erfolge erzielen. Die NATO sah sich gezwungen, ihre Rückzugspläne zu revidieren.

Bundeswehr Soldaten der Clausewitz-Kaserne in Burg Archiv 2011

Die afghanischen Sicherheitskräfte sollten dieses Jahr das Land erstmalig in Eigenverantwortung schützen. Ende 2014 wurde der Kampfeinsatz der NATO beendet. Die Nachfolgemission “Resolute Support” sah lediglich vor, die afghanische Armee zu beraten und auszubilden. Dafür sind mehr als 10.000 NATO-Soldaten am Hindukusch im Einsatz. Die Bundeswehr stellt etwa 850 Soldaten.

Während die afghanischen Sicherheitskräfte eigenständig für Ruhe und Ordnung sorgen sollten, wurden Initiativen für einen Friedensprozess mit den Taliban vorangetrieben. Im Frühjahr 2015 sah es fast danach aus, als würden die Gespräche erfolgreich anlaufen. Doch die Hoffnungen wurden bald zerschlagen. Continue reading

German forces end mission – What lies ahead for Afghanistan?

The Bundeswehr had been engaged in Afghanistan for 13 years. Now that the German armed forces are withdrawing from the war-torn country, Afghanistan’s future looks as uncertain as ever.

Afghan children follow a German soldier on patrol in Nahr i Sufi near the DHQ (Char Dara District Police Headquarter) in the province of Kunduz on March 30, 2012
(Photo: JOHANNES EISELE/AFP/Getty Images)

“As I was walking down the street, a car skidded and there was an accident. Fortunately, a German military convoy was nearby. The soldiers rushed to the car to help the driver,” said Ahmad Jawed, an Afghan citizen from the country’s northern Kunduz province. Jawed said he could never forget this humane act. It helped him form his opinion about the German army.

Jawed, however, stressed that since the German troops’ withdrawal from Kunduz in October 2013, things have changed in the province. The security situation has worsened and people are losing jobs, he pointed out. He wished the German army hadn’t left the country. Continue reading

Sorgen um Sicherheit in Nordafghanistan

Acht Soldaten der NATO-Truppen sind am Wochenende durch die Taliban ums Leben gekommen, darunter in der Provinz Baghlan ein Soldat der Bundeswehr. Diese setzt unterdessen ihren Abzug planmäßig fort.

Erstmals seit zwei Jahren ist ein deutscher Soldat durch die Taliban um Leben gekommen – ausgerechnet in der Provinz Baghlan, die in Kürze von der Bundeswehr an die afghanische Streitkräfte übergeben werden soll. Diese sollen dort zukünftig die Sicherheitsveranwortung übernehmen.

Helaluddin Helal, afghanischer Militärexperte und ehemaliger General, geht davon aus, dass von Juni an “eine Welle der Aktivitäten des Feindes im Norden beginnen wird, mit schlimmen Folgen für die Bewohner.” Auch seien die Handelsrouten im Norden dadurch bedroht. Die afghanischen Sicherheitskräfte hätten “weder die Koordination noch die notwendige Ausbildung und Ausrüstung, um die Angriffe des Feindes abzuwehren”, so die pessimistische Einschätzung des afghanischen Sicherheitsexperten.

“Afghanische Sicherheitskräfte machen gute Fortschritte”

Die Bundeswehr wird aber dennoch an ihren Abzugplänen festhalten. Im Stützpunkt Pol-Khumbri, der Hauptstadt von Baghlan, brechen die Deutschen seit März ihre Zelte ab. Die Soldaten werden bis zum Sommer das Lager verlassen und an die afghanischen Soldaten übergeben haben. Günther Katz, deutscher General und ISAF-Sprecher, bleibt optimistisch. Die afghanischen Sicherheitskräfte machten sehr gute Fortschritte, um die Sicherheitsverantwortung in Zukunft selber zu übernehmen.

Für die bergige Provinz heißt das jedoch nicht, dass überall Ruhe eingekehrt wäre.  Die Taliban seien für die Provinz weiterhin eine Bedrohung, sagt Ahmad Jawed Basharat, Sprecher des Polizeichefs. Allerdings sei die Sicherheitslage insgesamt “sehr gut” in Baghlan. Zurzeit gälten 14 der 15 Bezirke als sicher und in jeder seien ausreichend Sicherheitskräfte stationiert. “Lediglich in Baghlan-Mitte, wo die ISAF stationiert ist, und an der Grenze zur Provinz Kundus sind die Taliban aktiv, und hier gehen die Kämpfe weiter”, berichtet der Sprecher gegenüber der Deutschen Welle. Continue reading

Interview: Lack of trust hinders Afghan security

Waslat Hasrat-Nazimi

A lack of trust, illiteracy and corruption are three reasons why it is proving difficult to prepare Afghanistan’s security forces for the withdrawal of international troops in 2014, says Afghan expert, Michael Paul.

The Petersberg Conference on Afghanistan in Bonn goes back 11 years now. The meetings spent a lot of time focusing on how the Afghans will be able to ensure the long-term security of their country on their own. International forces will be leaving by 2014. What is your assessment of the security situation in Afghanistan?

Michael Paul: The current security situation in Afghanistan is bad, and compared to 2009, has grown worse. Progress in the security situation and a successful and complete handover of security responsibility to the Afghans essentially depends on improving the number and quality of Afghan security forces. By that I mean the Afghan National Army (ANA) and the Afghan National Police (ANP). To successfully train the 352,000 troops and police officers in Afghanistan also directly depends on the planned withdrawal of the ISAF forces.

ISAF troops are slated to leave in 2014 and international aid in the coming months will focus on training Afghan security forces. Are the Afghans in a position to take care of their own security? Continue reading

Interview: “Echte Eigenverantwortung frühestens 2017”

Laut jüngstem Fortschrittsbericht der Bundesregierung ist die Sicherheitslage “in vielen Teilen Afghanistans noch instabil.” Auch der Berliner Militärexperte Michael Paul glaubt nicht an schnelle Fortschritte.

Dr. phil. Michael Paul, Senior Fellow und Projektleiter an der Stiftung für Wissenschaft und Politik (SWP)Das Bild hat uns Herr Paul selbst zugeschickt. Zulieferer: Waslat Hasrat-Nazimi Die Petersberger Konferenz in Bonn jährt sich nun zum elften Mal. Unter anderem ging es langfristig dabei um die Gewährleistung der inneren Sicherheit durch die Afghanen. 2014 soll es mit dem Abzug der internationalen Truppen soweit sein. Wie schätzen Sie die Lage derzeit ein?

Michael Paul: Die derzeitige Sicherheitslage in Afghanistan ist schlecht und hat sich im Vergleich zu 2009 noch verschlechtert. Die Entwicklung der Sicherheitslage und die erfolgreiche Übergabe der Sicherheitsverantwortung an die Einheimischen hängen im Wesentlichen davon ab, dass der zahlenmäßige Aufwuchs und die Qualität afghanischer Sicherheitskräfte verbessert werden. Gemeint sind hier die Afghanische Nationalarmee (ANA) und die Afghanische Nationalpolizei (ANP). Die 352.000 Soldaten und Polizisten in Afghanistan erfolgreich auszubilden, davon hängt auch unmittelbar der geplante Abzug der ISAF-Truppen ab.

2014 werden die ISAF-Truppen das Land verlassen. Die internationale Hilfe konzentriert sich demnächst auf die Ausbildung afghanischer Sicherheitskräfte. Sind die Afghanen schon in der Lage, für Sicherheit zu sorgen?

Man muss leider feststellen, dass der Aufbau der Afghanischen Nationalarmee (ANA) und der Nationalpolizei (ANP) jahrelang von Versäumnissen und Defiziten gekennzeichnet war. Strukturell zielten die politischen Bemühungen zunächst auf den Aufbau einer kleinen Hilfsbodentruppe, also einer Kampfeinheit gegen die Taliban. Dementsprechend waren die Investitionen gering und das Training eher rudimentär. Obwohl sich die Sicherheitslage signifikant verschlechtert hat, wird erst seit wenigen Jahren eine quantitative Aufstockung der Sicherheitskräfte geplant. In diesem Kontext spielt die Ausbildung für afghanische Polizisten und Soldaten eine wesentliche Rolle. Ich gehe davon aus, dass die afghanischen Sicherheitskräfte erst nach 2017 in der Lage sein werden, alle sicherheitsrelevanten Aufgaben selbst wahrzunehmen. Continue reading

Zwischen Pessimismus und Hoffnung

Waslat Hasrat-Nazimi

Die Zukunftsaussichten für Afghanistan sind elf Jahre nach der NATO-Invasion äußerst ungewiss. Der Optimismus ist verflogen, viele Menschen blicken mit Sorge auf die Zeit nach dem Abzug der internationalen Truppen.

Der Jahrestag des Einsatzes in Afghanistan jährt sich zum elften Mal. Am 7. Oktober 2001 begannen die USA, gestützt auf Beschlüsse des UN-Sicherheitsrates und der NATO, mit massiven Luftangriffen in ganz Afghanistan die Offensive gegen die die Taliban. Kabul wurde kampflos Mitte November eingenommen, die Eroberung der letzten Taliban-Hochburg Kandahar gelang aber erst zwei Monate später, am 7. Dezember.

Es war ein Krieg, der gegen den Terrorismus und für die Befreiung des afghanischen Volkes geführt wurde. Ahmad Shah, ein Bewohner der Hauptstadt Kabul, erinnert sich: “An dem Tag, als die Taliban vertrieben wurden, änderte sich schlagartig etwas in den Köpfen der Menschen. In jeder Ecke der Stadt haben die Menschen getanzt. Bärte wurden abgeschnitten, Haare frisiert. Alle fühlten sich wie neugeboren.”

Änderungen zum Positiven

Der Neuanfang war von Optimismus geprägt, vieles ging sehr schnell: Eine neue Regierung kam ins Amt, Mädchen besuchten wieder die Schule. Für die Afghanen schienen die Möglichkeiten grenzenlos zu sein. Shah-Hussain Mortazavi, Journalist bei der bekannten afghanischen Tageszeitung “Acht Uhr morgens”, zieht eine positive Bilanz der Zeit seit dem Sturz der Taliban-Herrschaft: “Wir haben eine moderne Verfassung, einen legitimierten Präsidenten, ein gewähltes Parlament, eine lebendige Medienlandschaft, die Pressefreiheit des Landes verbessert sich immer weiter, eine aktive Zivilgesellschaft. Anstatt mit einer Stimme spricht unsere Gesellschaft nun mit vielen Stimmen.”

Trübe Perspektiven

Aber bei weitem nicht alle bewerten die Entwicklung Afghanistans so positiv. Viele Afghanen sehen keine Zukunftsperspektive, so wie Akhtar Mohammad aus Kandahar, einer früheren Hochburg der Taliban. “Niemand hat Arbeit hier, man sieht viele Jugendliche, die arbeitslos sind.” Die Menschen hätten gehofft, dass Fabriken gebaut werden, die Jobs schaffen, erzählt der Mittdreißiger. “Es gibt Schulen, aber die Schüler lernen kaum etwas. Die Lehrer unterrichten sie nicht richtig, weil sie zu wenig Lohn bekommen. Die wenigen Schulen, die es gibt, sind in der Stadt, jedoch nicht auf dem Land.” Das einzige Krankenhaus in ganz Kandahar, das auch vier angrenzende Provinzen versorgt, werde wohl schließen, “wenn die Ausländer ihre Zahlungen einstellen”, so die pessimitische Erwartung von Akhtar Mohammad.

Auch die Sicherheitslage wird von vielen Afghanen pessimistisch eingeschätzt, wie auch von westlichen Experten, die einen Rückfall des Landes in Bürgerkriegsanarchie nach dem Abzug der NATO-Truppen voraussagen. Die Einschätzung durch NATO und westliche Regierungen, dass die afghanischen Sicherheitskräfte nach 2014 in der Lage sein werden, den weiteren demokratischen Aufbau des Landes zu sichern, sei “völlig unrealistisch”, sagt beispielsweise Candace Rondeaux von der International Crisis Group. Denn den afghanischen Regierungskräften fehle es “vollständig an Luftunterstützung, an logistischen Fähigkeiten und an echtem innerem Zusammenhalt.”

Verunsicherte Bevölkerung

Der neue afghanische Staat funktioniere weder besonders effektiv noch besonders demokratisch, sagt auch Thomas Ruttig, Afghanistan-Experte beim “Afghan Analyst Network.” Die Bilanz nach elf Jahren sehe nicht positiv aus: “Die Warlords haben die Oberhand, viele Leute fühlen sich ausgegrenzt, und auch die afghanische Regierung und ihre verschiedenen Organe üben sehr viel Gewalt aus.” Deshalb dürfe man sich nicht wundern, dass viele Menschen dann doch die Option der Taliban wählen, so Ruttig.

Die anfängliche Euphorie über den Sturz der Taliban ist jedenfalls weitgehend verflogen. Nach elf Jahren ist nur der Abzug der NATO-Soldaten gewiss. Darüber hinaus sieht die Zukunft für die Afghanen ungewisser aus, als sich das viele auch im Westen erhofft hatten.

Dieser Artikel erschien ursprünglich hier:

Afghanistan – searching for hope 11 years on

Waslat Hasrat-Nazimi

A coalition of international forces marched into Afghanistan on October 7, 2001. Eleven years later, many in Afghanistan and elsewhere are disappointed with the war that started out with such good intention.

American and British troops went into Afghanistan to drive out the Islamist Taliban terror regime. They were later joined by an international coalition of troops under NATO’s command. And it did not take long to throw the jihadists out of power and out of the country. Afghanistan, and most of the international community, celebrated the mission as a ‘good war’ that was meant to serve the liberation of the Afghan people.

Ahmad Shah, a resident of the Afghan capital, Kabul, remembers vividly:

Afghan girl students are studying in a school in Ghazni province, Afghanistan ,25, Photo: AEP “On the day the Taliban were driven out, people took on a different awareness. It felt like a rebirth. At every corner of the city people were dancing. Beards were shaved off, hair was cut. For everybody it was if we were born again.”

Flush with optimism

The new beginning was full of optimism. The country’s development moved forward rapidly. A new government was installed and girls went back to school. For the Afghans, the new range of possibilities seemed endless.

Shah Hussain Mortazavi, a political analyst and journalist for a well-known Afghan daily, thinks that Afghanistan in the last few years, compared to the rest of its history, has witnessed many achievements.

Afghan women cast votes in Gereshk district of Helmand province, Afghanistan.09, 05, 2012; Photo: DW/Ruhollah Elham

“We have a modern constitution, a legitimate president, an elected parliament, a lively media landscape, press freedom is improving and there is an active civil society. Instead of just one voice, society is speaking with many voices,” Mortazavi told DW.

Shaky security

But not everyone sees the developments in Afghanistan as positive. Many Afghans complain about a societal regression and failures of the international community. In particular, the tense security situation is a key reason why many Afghans, like Akhtar Mohammad from the Taliban stronghold Kandahar, have lost much of their initial optimism and now reject the Afghan mission.

“Nobody has any work here and you see many young people without jobs. We hoped that factories would be built for us to create jobs, but instead we’re unemployed,” Mohammad explained to DW.

“There are schools but the students are not learning much. The teachers are not teaching properly because they don’t earn enough. The few schools there are, are in the city and not in the [outlying] districts. In all of Kandahar, we only have one hospital and it’s supposed to serve four other provinces. When the foreigners cut off their funding, this hospital will also close.”

Worried about the future

With the scheduled withdrawal of international forces, beginning in 2014, many Afghans fear that the situation will get a lot worse. Akhtar Mohammad said he was concerned about security and a possible civil war which could erupt after the pullout. The new Afghan state is not functioning very effectively, nor is it particularly democratic, according to Thomas Ruttig, an Afghanistan expert with the Afghan Analyst network. Eleven years later, things were not very positive, he said.

“The warlords have the upper hand and many people feel excluded. The Afghan government and the various components belonging to it are also exerting a lot of brute force, which, in the polarized atmosphere, leads to many people to choose the Taliban as an option.”

For a number of people, the euphoria that came with the collapse of the Taliban regime has dissipated. The withdrawal of NATO troops in 2014 leaves many wondering what will happen to the country that 11 years ago had looked to the future with so much optimism.

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